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<関西駅探訪6> JR西日本 和歌山線 北宇智駅

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 関西駅探訪、第6弾はJR和歌山線の北宇智駅です。

 この駅は、関西都市圏にあるスイッチバック駅として有名でしたが、残念ながらスイッチバックの旧駅は廃止され、平成19年3月より現在の1面1線の新駅になりました。新駅へ切り替え後は訪ねたことがなく、今回は吉野方面と合わせて足を運んでみました。

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 新しくなった北宇智駅は、1面1線のシンプルな構造。駅舎兼待合室のほか、ワンマン運転の105系の乗車口付近には風除けのシェードもあります。金剛山からの吹き下ろしが厳しいこの地では、この風除けシェードはありがたい存在です。
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 駅舎には券売機が設置されています。必要最小限の設備でトイレすらありません。新しい駅はバリアフリーに対応し、車いす用のスロープも造られました。駅の場所は旧駅とあまり変わらないものの、駅舎は旧駅よりも王寺側に移されました。集落や国道に近く、利便性は大幅に向上しています。きちんと整備された駐輪場もあり、整然と自転車が並べられています。

 スイッチバックの廃止によって時間短縮になり、何より踏切が降りている時間も短縮され、利用者にはかなりのサービス向上となっています。

 しかしながら、ファンとしてはスイッチバックと趣のある旧駅の廃止は残念。旧駅の今後が気になるところです。新駅から少し南へ歩き、旧駅へ向かいます。

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 今の旧駅です。新駅のホームからも見ることができます。新駅建設のために必要ないところは、そのまま残っています。おそらく、解体にかける費用がもったいないということで放置されているのでしょう。もっと雑草に覆われ、ボロボロになっているかと思いきや、まだまだ営業当時の雰囲気のまま残っていました。
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 駅舎は出入り口や窓が覆われ、立ち入り禁止に。入口上の駅名標も撤去されていました。駅舎手前にトイレが残っていますが、新駅にトイレがないためにこちらはまだこのまま使うようです。新駅の駅舎にも、このトイレの案内が掲示されていました。
 このあたりは金剛山への登山口になりますが、金剛山への案内板もそのまま残っていました。
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 駅北側の踏切は、スイッチバックがあった時にはその間ずっと遮断機が降りたままになるという「開かずの踏切」でした。もっとも、列車がスイッチバックする4分ほどの間待てば、その後数十分開き続けるので、正確には開かずの踏切ではないのですが・・・。
 この踏切にも、スイッチバックの痕跡は残されており、スイッチバックに使っていたレールの一部が今もそのまま残されています。
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 踏切の向こうには住宅が並んでいます。商店や郵便局もあり、そのまま直進して国道に出ると、コンビニや食堂などもあります。なかなか開けています。
 国道を越えた先の北側は高台になっており、そこはテクノパークと名付けられて企業が誘致されています。隣接して、エルベタウンというニュータウンも開発されています。

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 スイッチバックがなくなった今、北宇智駅はただのローカル駅になりました。われわれファンにはさびしいものの、鉄道の将来を考えるとサービスの向上とスピードアップなしにはマイカーに太刀打ちできないだけに、これも時代の流れと諦めるしかないでしょう。ましてやこの駅周辺は、ニュータウン開発や企業誘致がなされているだけに、何も対策を講じないままみすみすその客を車に奪われるわけにはいかないでしょう。

 全国に残るスイッチバックも、運転の効率化を目指してどんどん廃止されています。電車時代になって必要がなくなった設備ですが、鉄道のおもしろさを伝える施設でもあり、観光路線などでは保存するようにしてほしいものです。
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