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<関西駅探訪8> JR西日本 桜井線 畝傍駅

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 関西駅探訪 第8弾は、JR西日本 桜井線の畝傍(うねび)駅です。近くには神武天皇をまつった橿原神宮や神武天皇陵があり、皇室の参拝もあることから、この駅はかなり立派な駅になっています。

 しかし、残念なことにJR桜井線は近鉄電車に完全に押され、橿原市の中心は近鉄大阪線・橿原線の八木駅になっています。八木駅前には雑居ビルが建ち並び、近鉄百貨店も建つなど、このあたりの中心として発展し、県下第2の都市の玄関となっています。
今井町
 畝傍駅は、ロケーションには恵まれており、駅のすぐ近くには市役所が建っており、市立図書館や県立医大への最寄り駅となっています。また、かつて「海の堺、陸の今井」と称されるほどに栄えた今井町があります。こんな絶好のロケーションながら、町としての賑わいを完全に近鉄八木に持って行かれたのは、ひとえに近鉄の努力のたまものでしょう。

 利用者は八木駅の約3万7000人/日に対して、何と500人弱/日。これでは勝負になりません。
神宮
 また、橿原神宮への参拝駅の地位も、近鉄南大阪線・橿原線 橿原神宮駅に奪われています。橿原神宮駅は橿原市の市街地からは少しはずれているものの、それでも利用者は約2万人/日。

 まさに現在の畝傍駅はじり貧状態です。橿原の人たちも、JRにはあまり馴染みがないという方が多いのではないでしょうか。

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 さて、畝傍駅の話にもどりましょう。
 駅は国鉄時代の標準的な2面3線の駅でしたが、この辺りは優等列車は走っておらず、列車の交換だけができればいいので、3番線が撤去されて対向式の2面2線となっています。
 かつての主要駅だけあり、ホームは広く、木造の立派な屋根がついています。2つのホームの位置は少しずれていますが、列車は跨線橋や駅舎近くに停まるようになっています。
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 ホームにかかる立派な屋根は、地方の主要駅に匹敵するほどです。かつての特急・急行停車駅を彷彿とさせる造りは、どこか懐かしい気分にしてくれます。木造ペンキ塗りの屋根は、古ぼけても洋館のような美しさを感じます。コンクリートや金属にはない、独特な魅力があります。
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 ホームから駅舎に降りる階段は広く、立派な手すりが設けられています。駅舎の軒は広く、大雨の日でも濡れる心配は全くなし。この軒下の向こうの端にはトイレがあり、別棟ながらトイレまで完全に屋根に覆われています。皇室の参拝に利用されたと言うだけではなく、かつては日本全国からこの駅に参拝客が降り立ったものと思われます。
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 駅舎の軒下は駅舎よりもかなり大きく、駅の外へ出てもこれほどの広さを誇ります。手前には、かつて多客時の臨時改札でも設けられていたのでしょうか。利用されていない広いスペースが広がります。屋根は長い材木が組み合わされて造られています。特別太い柱を使っているというわけではないものの、その木組みは美しく、文化財として保存すべきと思うほどの美しさです。
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 駅舎の中は広く、地方の主要駅のような堂々としたもの。改札にICOCA対応端末が置かれていますが、それ以外は昔の姿のまま。特筆すべきは、こうしたローカル駅にありがちな「放置され感」がないこと。蜘蛛の巣が張り、ゴミ箱があふれかえっているローカル駅が多い中、この駅は非常に清潔に感じました。

 数少ない利用者しかいないということですが、利用者もこの駅の美しさを誇りに思いながら利用しているのかもしれません。
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 木組みと瓦屋根と白壁が美しいこの駅、今や無人のローカル駅として細々と旅客営業していますが、何か使い方を間違っているような気がしてなりません。近鉄八木駅まで約400m。駅前にはロータリーをつくることができる広さもあります。大型ショッピングプラザ ダイヤモンドシティ・アルルはお隣のJR金橋に近く、市役所・医大病院へはすぐ。開発の余地はまだまだあります。
 また、この美しい駅舎を利用して、カフェや観光案内所などを併設するなどすれば、今井町もあることですし、観光でも役立てることができると思います。

 いろんな可能性を感じながら、「いい駅を見つけた」という満足感とともにこの駅を後にしました。
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